Últimamente escuchamos bastante la palabra de microalgas en la tele, en relación con los biocombustibles, concretamente con el biodiesel. hablemos pues de estos  temas, de lo que son las microalgas, y como pueden servir en la producción de biocombustibles.

Primero acerca de las microalgas, como su propio nombre indica son organismos microscópicos, o sea, que no se ven a simple vista ( a veces si cuando se juntan unas tantas en esa típica espumita verde). Para definir más las microalgas diremos que son organismos que realizan la fotosíntesis oxigénica (consiguen energía rompiendo el agua liberando el oxigeno), y que poseen un pigmento llamado clorofila a. de esta forma mucho tipos de organismos microscópicos pueden entrar en la categoría de microalgas. Solo hace falta un vistazo a esa imagen para ver la enorme diversidad de las microalgas:

 

La diversidad de las microalgas.

La diversidad de las microalgas.

 

Ahora sobre el famoso biodiesel. La principal diferencia entre el diesel y el biodiesel es que el primero se obtiene de refinado de petroleo y el segundo a partir de los aceites vegetales. Según la ASTM (American Society for Testing and Material Standard) la definición de biodeisel es :  se trata de ésteres monoalquílicos de ácidos grasos de cadena larga derivados de monoalquílicos de ácidos grasos de cadena larga derivados de  lípidos renovables tales como aceites vegetales o grasas de lípidos renovables tales como aceites vegetales o grasas de animales, y que se emplean en motores de ignición de animales, y que se emplean en motores de ignición de compresión. O sea para fabricar el biodiesel se debería llevar a cabo la siguiente reacción:

Formación de bidiesel.

Formación de bidiesel.

Para aclarar un poco la imagen cabe decir que la letra R se refiere a las cadenas carbonatadas como estas:

 

Las ventajas de biodiesel sobre el diesel son una menor producción de CO2,  no se emiten sulfatos, mayor lubricidad (alarga la vida del motor), sin embargo también posee un mayor poder disolvente con lo cual se ensucia más y podría darsee la necesidad de un cambio más frecuente de filtros. Estas diferencias derivan del hecho que la composición de biodiesel es más homogénea que de petrodiesel, que al ser un producto de refenería de petroleo contiene una grana cantidad de compuestos aromáticos.

Hasta la fecha las principales fuentes de biodiesel han sido los siguientes:

Materias primas de obtención de biodiesel.

Materias primas de obtención de biodiesel.

El problema de estas materias primas es que en muchos casos sirven de alimento humano y animal, y su uso para la producción de biodiesel aumenta los precios de productos de primera necesidad. ¿Y que podrían aportar esos curiosos bichitos, las microalgas, a la producción de combustibles? La razón es que como muchos plantas superiores acumulan ácidos grasos en sus semillas o frutos ( olivo, girasol), las microalgas también acumulan aceites en su interior. Y estos aceites pueden convertirse en el biodiesel por transesterificación.

La ventajas de usar las microalgas para producir biodiesel sobre las plantas superiores son:

  • no son una fuente de alimentación principal humana ni animal
  • en el caso de usar microalgas transgénicas el peligro de contaminación de plantas silvestres es nulo, ya que las mismas crecen contenidas en reactores, y aunque éstos estén al aire libre no liberan polen al ambiente

Aquí está la lista de contenido en aceites de diferentes especies de microalgas:

Contenido en aceites de las diferentes especies de microalgas

Contenido en aceites de las diferentes especies de microalgas

 

Las cantidades están en % de peso seco. Por ejemplo 30 % de peso seca  significa básicamente si tenemos 1 kg de alga deshidratada 300 gramos son de aceites. En la próxima entrada voy a contar como se forman estos aceites dentro de las microalgas.

P.S. La información de esta entrada fue conseguida de los temarios de las asignaturas del Grado de Biotecnología: “Procesos Biotecnológicos” y “Cultivo de Microorganismos Fotosintéticos”. Además algunos archivos interesantes para consultar:

Microalgas

ProcesosProductivosParaLaObtencionDeAgroCombustible

Produccion_biodiesel_conAlgas

 

 

One Response to “Hablemos de microalgas.”

  1. [...] para vivir? Desgraciadamente son los organismos fotosintéticos, las plantas superiores, las algas, microalgas y bacterias fotosintéticas,  los privilegiados que poseen este [...]

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